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Monday, November 26, 2018

Der 51. Original Mountain Marathon (OMM), Black Mountains, Wales, 27. bis 28. Oktober

(Click here for the English version)

„Orientierungsläufe in den Bergen Großbritanniens… ich liebe sie einfach.“ Das sagte mein Kumpel, den ich beim Everest-Marathon kennengelernt habe und, nachdem er mich mit seinem Begeisterung von Bergmarathons überzeugt hatte, überredete ermich, mich und einige seiner Freunde für die OMM in Wales anzumelden. Schneller Vorlauf ein paar Monate - Registrierung vorgenommen, Flugtickets und Hotels gebucht - mein Kumpel und seine beiden Freunde mussten aus verschiedenen Gründen aussteigen, und da steckte ich, etwas in der Klemme. Nach einigen E-Mails mit der Organisation und etwas Glück in der FB OMM-Läufergruppe fand ich einen neuen Partner, der von seinem verletzten Kumpel ebenfalls trocken gelassen wurde.



Mein Flug war an einem Donnerstagabend, am gleichen Abend dem mein Mann nach einer Geschäftsreise nach Sudkorea nach Hause kam. Aber der Reisepass meines Mannes wurde jedoch in Seoul gestohlen, was ihn nach einer hektischen Reise zu Polizei und Botschaft veranlasste, dass er seinen Flug nach München verpasst hatte. Seine einzige andere Flugoption später am Tag war nicht direkt, sondern mit einem Zwischenstopp in Amsterdam, der zufällig meinen Zwischenaufenthalt auf dem Weg nach England überdeckte. Als ich also um 20 Uhr in der niederländischen Hauptstadt ausstieg, stand mein Mann mit einem breiten Lächeln und der Einladung, mit ihm zu einem Drink in der Bar zu kommen. Als ich drei Stunden später müde in ein makelloses weißes Bett mit übergroßer Bettdecke im Flughafenhotel in Bristol kletterte, schickte mein Mann mir eine SMS, in der er mitteilte, er sei gerade zu Hause angekommen.

Am nächsten Morgen mietete ich mir ein Auto, einen königsblauen Mini, und holte Niels und Max für die 2-stündige Fahrt nach Norden in die Black Mountains of Wales ab, den Standort der diesjährigen OMM. Sie waren holländische Studenten, Max studierte in Holland, während Niels in London studierte. Sie überreichten mir eine Schachtel mit bunten Macarons als Dankeschön für den Aufzug, obwohl ich froh war, ein wenig Gesellschaft zu haben und bei der Navigation zu helfen, da ich zum ersten Mal auf der linken Seite gefahren bin und meine Konzentration auf das Fahren war und nicht genau wo ich hinging. Keiner von den Jungs war mal bei einen OMM, daher konnte ich keine Tipps von ihnen erhalten und musste sich vollständig auf meinen noch-zu-treffenden Partner Martin aus London verlassen, der seit seinem siebten Lebensjahr Orientierungslauf gemacht hatte. Martin würde Max und Niels nach dem Rennen mit nach London nehmen, deshalb wollten sie wissen, was meine "Erwartungen" waren, damit sie sie später anhand der "Realität" der Ereignisse des laufenden Partners überprüfen können. Max sagte das mit einem schelmischen Kichern. Danke für eure Vertrauen, Jungs.

Die einspurige Straße in Richtung der Veranstaltung wurde von zwei Meter hohen Hecken gesäumt. Hin und wieder gab es eine kleine Verbreiterung der Straße, wenn ein entgegengesetztes Auto vorbeikommen sollte, aber trotzdem konnte ich nicht anders als zusammenzucken, als ich hörte das Kratzen der stacheligen Zweige neben meinem mittlerweile geliebten Mini. Das Basislager der OMM Wales befand sich wirklich mitten im Nirgendwo. Ein Feld, eigentlich eine Gruppe von Feldern, eines zum Parken, eines für das Vor- und Nach-Nacht-Campen, und ein riesiges Zelt, das als Registrierung, Laden, Speisesaal und Bar diente.

Als ich das offizielle Kit-Deklarationsformular weggab und mit dem Kontroll-Chip an einem nicht abnehmbaren Armband befestigt wurde, entschuldigte ich mich für meinen Partner, der nicht da war, und fragte, ob ich den Kontroll-Chip für meinen spät ankommenden Partner nehmen und ihn später geben könnte. Die Freiwillige gab mir einen trostlosen Blick, als sie erklärte, dass es nur einen Chip pro Team gab. Ups.

Ich verließ Max und Niels, die auf dem Feld campen würden, und fuhr zurück durch die schmale Straße voller Gegenverkehr, die sich in das Rennen schlängelte. Nach 20 Minuten landete ich in Abergavenny, wo ich ein Hotelzimmer für die Nacht hatte und wo ich Martin bald treffen würde. Um 18:45 Uhr klopfte es an meiner Hotelzimmertür und ich öffnete sie, um einen Riesen zu finden. Mein Rennpartner am Wochenende war ein überragender 6'4 “(193 cm). Er war gerade aus London herausgefahren und war nach dem Kampf am Freitag-Nachmittag-Verkehr mehr als bereit für ein Abendessen und ein Bier. Wir gingen zu einem Pub, das die Straße hinunter war, mit Karte und Kompass in der Hand, und wir hatten ein kurzes Tutorial zur Navigation, während wir auf unser Essen warteten. Die Konversation war leicht und ich war erleichtert, dass der "fremde" Mann, mit dem ich das Wochenende verbringen sollte, tatsächlich ziemlich verdammt normal war.

Nach einer kurzen Nachtruhe (ich weiß, was Sie alle denken, aber wir hatten getrennte Zimmern), kamen wir zurück zu unserem Event für unseren Startblock um 8:30 Uhr. Wir ließen unsere Autoschlüssel ab und machten uns auf den 1,5 Kilometer langen Weg zur Startlinie. Nachdem wir unsere Karten erhalten hatten, hatten wir 1 Minute, bis wir anfangen konnten, was sich nach ungefähr 3 Sekunden anfühlte, als wir plötzlich losgingen! Auf einem schönen Weg bergauf laufen, bis wir nach etwa 5 Minuten eine falsche Kurve bogen und uns schließlich durch Bristles (UK-Talk für dornige Pflanzen) bahnten und entlang eines Stacheldrahtzauns entlangkamen, bis wir wieder auf Kurs waren . Nicht der beste Start. Aber bald war der erste Kontrollpunkt in Sicht, und nachdem ich auf meinem Hintern einen steilen Abhang hinuntergerutscht war und eine Wasserflasche verloren hatte, die Martin auf seinem Weg zum Abstieg für mich abholte, befanden wir uns am ersten Kontrollpunkt (CP) und fühlten uns positiv. Zurück zum steilen Anstieg zum nächsten CP, der hoch oben auf einem Berg in der Nähe eines Cairn lag (ein künstlicher Steinstapel). Wir mussten nicht einmal die Spur verlassen, um diese zu finden. Das war gar nicht so schlimm, dachte ich, aber ich wusste nicht, dass wir uns nur „aufwärmen“.

Die nächsten beiden CPs waren auf einem mit Heather bedeckten Hügel „in Sichtweite versteckt“. Natürlich hatte ich schon von Heather (Heide) gehört, hatte aber vorher nicht allzu viel mit der Pflanze zu tun. Als wir also einen sanft abfallenden Abhang durch Felder von „Heidekraut“ (klingt idyllisch, nein?) hinuntergelaufen, versuchte ich neugierig festzustellen, wo ich meine Füße platzieren sollte. Auf der Pflanze direkt? Auf die Wurzeln? Zwischen den Wurzeln? Nachdem ich versucht hatte, mich fast den gesamten mit ihm bedeckten Hügel sorgfältig abzusuchen, wurde ich plötzlich wie ein Blitz von jemandem vorbeigeführt, der die federnden Pflanzen als Trampoline benutzte und sich in Richtung Tal hüpfte (Anmerkung zu sich selbst: Heidekraut ist hüpfend, nutze es zu deinem Vorteil). Als nächstes mussten wir den gleichen Hang hinaufsteigen, und leider konnten mich die Pflanzen nicht nach oben treiben, also begann ich nach Schafwegen zu suchen. Aber selbst der beste Tierspur ist nicht für den menschlichen Fuß gedacht, der wahrscheinlich zehnmal so groß ist wie ein Schafhuf. Das Laufen mit direkt voreinander stehenden Füßen ist eine Art Balanceakt. Oh ja, und das mit 6 kg Ausrüstung auf meinem Rücken. 

Nach einem steilen Abstieg in ein Tal, kurz vor einer Flussüberquerung, rief Martin plötzlich eine Warnung aus: "Pass auf das Moor auf!" Welches Moor? Ich sah nichts als ein schmales Feld mit klumpigem Gras, bis ein anderer Läufer von hinten kam und direkt hinein spritzte. Oh, das Moor. „Steig auf die Hags!“, Schreit Martin. Hags??? Was zum Teufel ist eine Hag?!? Anscheinend sind es die festen Grasbüschel, die als Sprungbrett verwendet werden können. Aber das war zu viel für mich, also rannte ich um den Sumpf herum, bevor wir uns dem Fluss näherten, den Martin mit einem Riesensprung übersprang. Ich stand still in der Kontemplation. Vergessen wir nicht, dass Martin etwa 30 cm größer ist als ich, die Beine bis zu den Schultern. Auf keinen Fall konnte ich über diesen Fluss springen! Also ging ich flussaufwärts auf die Suche nach einer sicheren Kreuzung, und als ich einige Steine ​​fand, die mich anführten, geführt von Martins ausgestreckter Hand, wurde ich bald mit trockenen Füßen an den Rand gezogen.
Zurück auf einem sehr steilen Weg zum nächsten Gebirgskamm, auf dem ein Cairn den nächsten CP markierte. Fünf hinter uns, noch sieben vor.

Dann rannte ich über den Bergkamm und bemerkte, dass der Wind sich verstärkte. Aber schon bald mussten wir wieder durch die Heide nach unten abbiegen, wo wir uns wieder in eine Schlucht und eine Flusskreuzung für CP6 stürzten. Dann hatten wir eine Entscheidung zu treffen. Der nächste Kontrollpunkt befand sich etwa 4 km entfernt in der Luftlinie und über ziemlich unwegsames Gelände. So konnten wir: (a) einen geraden Schuss seitlich über den Hügel laufen, die Wellen hinauf und hinunter, durch die Heide navigieren und hoffen um einige gute Schafwege zu finden, (b) rauf den Hügel hinauf, den Pfad entlang des Kamms zurück und wieder hinunter zum CP, (c) einem Pfad folgen, der hinter einem Bauernhof führte und ein paar Kilometer weiter entfernte aber es wären Menschenwege, dh rennfähig. Dies war ein Kinderspiel für mich, nachdem ich gerade eine Crash-Kurs-Einführung in mit Heidekraut und Schafen bedeckte Hügel hatte. Also Option (c) war es!

Nach dem Hof ​​und aus dem Schutz des Tales kam der Wind wirklich auf und ein paar Schneeflocken fielen. Aber war vor einigen Minuten nicht gerade die Sonne hier? Martin hielt an, um seine schwerere Windjacke anzuziehen, weil er sagte, der Sturm sah aus, als würde er direkt auf uns zusteuern. Sturm? Was für ein Sturm? Natürlich hatte er recht. Der Schnee wurde stärker, der Wind wurde stärker, der Himmel verdunkelte sich weiter und ich beschimpfte mich selbst, weil ich meine Wetter-App mit dem falschen Versprechen von Sonnenschein und milden Temperaturen geglaubt hatte.

Eisige Kälte mit eisigem Wind stand uns gegenüber, während wir einen hohen Gipfel durchquerten, meine Finger und Zehen waren erfroren und der Wind kam direkt in unsere Gesichter. Eine Gruppe von Schafen mit wunderschöner weißer Wolle, die scheinbar unbeeinträchtigt vom Wetter war, beobachtete uns zufällig an uns vorbeirennen. Ich habe nicht viel von ihnen bemerkt, in meinen tiefgefrorenen Leiden versunken, bis ich aus dem Augenwinkel bemerkte, dass eines dieser Schafe schwarz wie die Nacht war! Sein Anblick veranlasste mich zum Lachen, als er mit einem miserablen Gesichtsausdruck da saß und mich verhöhnte, um nicht zu sagen: Es gibt immer einen in der Familie, oder?

Die nächsten CPs befanden sich an Flußkreuzungen, die ich gelernt habe, bedeutet "einen sehr steilen Hang hinunter und in eine Schlucht". Von oben sahen wir auf CP9 hinunter, eingebettet am Ende einer steilen Schlucht, zu der wir hinuntersteigen mussten und anschließend wieder hinauf. Warum machen sie das mit uns? Wir haben die Steigung auf etwa 60% geschätzt. Ich konnte nicht mal auf den Beinen bleiben, also setzte ich mich einfach hin und rutschte den rauen grasigen Hang den ganzen Weg. Martin sagte, er habe Angst, seine Shorts an einem versteckten Stein zu fangen oder zu zerreißen, aber ich war bereit, dieses Risiko einzugehen. Abgesehen davon macht das Rutschen super Spaß und ist schnell! Ich war sofort unten und wandte mich dann der nächsten Aufgabe zu, die vertikale Masse wieder hochzusteigen. Ich bemerkte bald, dass der Umzug auf allen vieren der effizienteste Weg war, und ich bekam einen neuen Respekt vor den wolligen Bewohnern dieser Region. Anfangs versuchte ich, mich um den Schafskot herumzukriechen, aber nachdem mir klar wurde, dass die Haufen fast überall verstreut waren, und nachdem ich meine (behandschuhte) Hand in mehrere Stapel davon gesteckt hatte, gab ich einfach auf und fuhr direkt auf gerader Strecke, Schafe Poo oder nicht.

Als nächstes gab es eine riesige Weite von Fell, für die ich mich ohne Wikipedia entschieden habe: (außerhalb Großbritanniens archaisch) Ein wildes Feld oder Hochmoor. Ich hätte es nicht viel besser sagen können, außer vielleicht mit einem Superlativ: Ein sehr wildes Feld. Dort wurde ich mit dem nächsten Exemplar der walisischen Fauna vertraut gemacht: Tussocks. Tussocks beziehen sich auf hohes Gras, das in Büscheln wächst, obwohl es nicht wirklich gut im Boden verankert ist, sondern von einer Seite zur anderen geneigt ist. Wenn man darauf tritt, ist es, als würde man mit der Lotterie spielen, um einen verstauchten Knöchel zu gewinnen. Martin erzählte mir, dass seine Mutter im Norden Englands "Tussocks" als Fluchwort benutzt. Ich würde es auch am Ende des Tages tun. Wir näherten uns einem Stacheldrahtzaun, der unseren Weg kreuzte. Martin suchte den besten Platz zum Übersteigen. Gibt es nicht irgendwo ein Tor? Ich habe gefragt. "Könnte sein ... aber wir müssen einen langen Weg laufen, um es zu finden", antwortete Martin. So fanden wir einen Zaunpfosten, den wir als Stütze nutzen konnten, und ich legte meine Karte über die Stacheln, als wir vorsichtig über den Zaun kletterten.

Wir waren dann etwa sechs Stunden im Rennen, immer noch eiskalt, müde und mein verletzter Knöchel meldet sich. Ein kleines Problem, über das ich Martin noch nicht informiert hatte. Ich hatte eine Überbeanspruchungsverletzung, die mir starke Schmerzen verursachte, wenn ich Hügel hinabführte, die sich nach rechts neigten, wodurch sich mein linker Knöchel nach innen neigte. Flache, linksseitige Hänge sowie gerade Auf- oder Abfahrten waren erträglich; Gleiten und Krabbeln waren optimal.

Wir haben CP11 erreicht und hatten nur noch einen vor dem Ziel. Wir befanden uns auf einer befahrbaren Spur, als Martin eine Abkürzung durch einen Hügel von Tussocks (verdammt noch mal) erspähte, den er uns vorgeschlagen hatte. Kurz darauf entschied er, dass es wahrscheinlich klug gewesen wäre, auf dem Pfad zu bleiben, da wir jetzt nicht nur durch die verdammten Tussocks laufen mussten, sondern eine weitere Schlucht hinabsteigen, einen Bach durchqueren und auf der anderen Seite zum Pfad hinaufklettern. Martin war 10 Meter vor mir und als er zur Schlucht aufstieg, zögerte er: "Nun, es ist steiler als ich dachte", sagte er. Was bedeutet das? Ich fragte fast panisch: Gibt es eine Klippe?!? Nein, nicht genau… antwortete er zögernd, obwohl seine Stimme alles andere als zuversichtlich klang. Nun, ich hatte bestimmt nicht erwartet, wieder auf meinem Hintern zu sein, bis wir im Zelt waren. Aber ich hatte keine andere Wahl, also rutschte ich, nachdem ich um einen Felsen herumgefahren war (ja, Klippe), den Hang hinunter, dann alle vier nach oben und nicht allzu lange, nachdem wir unseren letzten CP und die Rennmitte gefunden hatten Lager. 

Als wir auf dem Feld ankamen, waren wahrscheinlich bereits 100 Zelte aufgestellt, und wir mussten sofort nach einem möglichst flachen Ort Ausschau halten, um unser Schutz aufzubauen, ein Zelt, das Martin sich von seinem verletzten Kameraden geliehen hatte. In etwa zehn Minuten war das Zelt auf und ich warf einen Blick darauf und fragte: „Ähm, ist das ein Ein-Mann-Zelt?“ Es war winzig! Es war kaum Platz für mich da, geschweige denn ich und Goliath! Er versicherte mir, es sei für zwei Personen gedacht, und als wir unsere Sachen ausgepackt und organisiert hatten, stellte sich heraus, dass es ein großes kleines Zelt war, groß genug für zwei, aber klein genug, um etwas Wärme in sich zu lassen. Gekochtes Wasser auf dem kleinen Gasherd für Kaffee und warme Speisen, plaudern über das Leben, und starren in den magischen Sternenhimmel waren nur noch zu tun, bevor den Tag zu Ende war.


Der zweite Tag war ähnlich wie der erste, ohne den Schneesturm. Und ich habe ein weiteres Fluchwort von Martins Mutter gelernt: Gorse, eine stachelige Pflanze. Als ich durch einen Hügel pflückte, wies Martin mich auf die Pflanzen hin und sagte: "Sie können ohne viel Aufwand daran streichen, fallen aber nicht hinein oder du bist wirklich unglücklich." Gegen Ende des Tages traf ich als letzte Lektion in der britischen Fauna auf „Bracken“, eine Art Farn, den ich zu lieben gelernt habe. Warum? Denn auf einem 60-Grad-Gefälle bietet es lange, rutschige Stiele und gerade genug Polster, um kontrolliert zu gleiten, aber mit hoher Geschwindigkeit einige hundert Meter bis zur nächsten Kontrollstation. Hurra!

Danke an das OMM Orga Team für den Promo-Eintrag, an Martin für seine Geduld, an unsere beiden Ehepartner, die uns verrückte abenteuerliche Kinder für ein Wochenende gestatten, und an meinen Everest-Kumpel Harry, der mich dazu inspiriert hat, etwas Neues auszuprobieren.

Etwas Sightseeing auf dem Rückweg zum Flughafen





Friday, November 16, 2018

The 51st Original Mountain Marathon (OMM), Black Mountains, Wales, UK

“Orienteering races in the hills of the UK… I just love them.” That’s what my buddy said who I’d met at the Everest Marathon and who, after enthusiastically praising navigational mountain marathons, subsequently talked me into joining him and a couple of his friends for the OMM in Wales. Fast forward a couple of months—registration made, plane tickets and hotels booked—my buddy and both his friends had to drop out for various reasons and there I was, left in somewhat of a bind. After some emails with the organisation, and some luck in the FB OMM Competitors Group, I found a new partner who’d also been left high-and-dry by his injured mate. 

My flight out was on a Thursday night which coincided with my husband arriving home after a business trip to Seoul. The kids would have an overlap alone of a couple of hours. But my husband’s passport was stolen in Seoul, which, after a hectic trip to the police and embassy, caused him to miss his flight home to Munich. His only other flight option later that day wasn’t direct, rather with a layover in Amsterdam, coincidentally overlapping my stopover there on the way to England. So as I disembarked the plane in the Dutch capital at 8pm, there stood my husband with a wide smile and an invitation to join him for a drink in the bar. Three hours later as I climbed wearily into a pristine white bed with over-sized duvet at the airport hotel in Bristol, my husband sent me a text to say he’d just arrived home.


The next morning I rented a car, a royal-blue Mini, and picked up Niels and Max for the 2-hour drive north into the Black Mountains of Wales, the location of this year’s OMM.  They were Dutch college students, Max studying in Holland while Niels was doing graduate work in London. They presented me with a box of colorful macarons as a ‘thank you’ for the lift, though I was happy to have some company and help with the navigation since it was my first time driving on the ‘left’ and all my concentration was focused on the driving rather than exactly where I was going. Neither of them had run an OMM either, so I couldn’t garner any tips from them, and would have to rely completely on my yet-to-meet partner Martin from London who had been doing orienteering since he was 7 years old. Martin would be taking Max and Niels back to London after the race, so they wanted to know what my ‘expectations’ were so that they could check them later with the ‘reality’ of events from my running partner. Max said that with a mischievous snicker. Thanks for your confidence, guys.


The single-lane road heading in to the event was lined by two-meter high hedgerows. Every now and then there was a widening of the road to be used when an opposing car was to come along, but still, I couldn’t help but squirm every time I had to squeeze by another car and heard the scraping of the spiny branches alongside my now-beloved Mini. The base camp of the OMM Wales was really in the middle of nowhere. A field. Actually a group of fields, one serving for parking, one for the prior- and post-night camping, and a huge tent which served as registration, shop, dining hall and bar.

As I gave away the official kit declaration form and was fitted with the control chip on a non-removable wrist-band, I apologized for my partner not being there and asked if I could take the control chip for my late-arriving partner and give it to him later. The volunteer gave me a consoling oh-she’s-a-first-timer look as she explained there was only one chip per team. Oops.

I then left Max and Niels, who would be camping in the field, and I drove back through the narrow road full of oncoming traffic winding their way into the race. After 20 minutes I landed in Abergavenny where I had a hotel room for the night and where I would soon meet Martin. At 6:45 pm there was a knock on my hotel room door and I opened it to find a giant. My race partner for the weekend was a towering 6’4“ (193 cm). He had just driven out from London and, after fighting Friday-afternoon traffic, was more than ready for dinner and a beer. We headed to a pub-style restaurant just down the street, with map and compass in hand, and had a short tutorial on navigation as we waited for our food. The conversation was easy and I was relieved that the ‘strange’ man that I was to spend the weekend with, was in fact, pretty darn normal.


After a short nights’ sleep (get your minds out of the gutters people, we had separate rooms), we arrived back to the event for our start block of 8:30-8:44. We dropped off our car keys and headed out for the 1.5-kilometer walk to the starting line. Once we received our maps, we had 1 minute until we could start, which felt like about 3 seconds before suddenly we were off! Running uphill along a nice trail, till we took a wrong turn after only about 5 minutes and ended up picking our way through bristles (UK-talk for thorny plants or prickers) and edging along a barbed-wire fence until we got back on track. Not the best start. But soon the first control point was in sight and after sliding down a steep slope on my behind, losing a water bottle, which Martin retrieved for me on his way down the descent, we were on our first control point (CP) and feeling positive. Back to running steadily up a slope to the next CP which was high up on a mountain near a cairn (a man-made stack of stones). We didn’t even have to leave the trail to find that one. This wasn’t bad at all, I thought, but little did I know that we were just ‘warming-up’.

The next two CPs were ‘hidden in plain sight’ on a hillside covered with heather. Of course, I’d heard of heather, but hadn’t had too much interaction with the plant before then. Thus, as we ran down a gently falling slope through fields of ‘heather’ (sounds idyllic, no?), I was curiously trying to determine where I should place my feet. On top of the plant? On top of the roots? Between the roots? So, after trying to carefully pick my way down nearly the entire hillside covered with it, I was suddenly passed like lightening by someone who was using the springy plants as trampolines and bouncing his way towards the valley (Note to self: heather is bouncy, use it to your advantage). Next we had to climb up on that same slope and unfortunately the plants couldn’t propel me upwards so I began looking for sheep paths. But, even the best animal trail isn’t made for the human foot which is probably ten times the size of an ovine hoof, so running with feet directly placed in front of each other is somewhat of a balancing act. Oh, yeah, and that with 6 kg of gear on my back.

After a steep descent into a valley, just before a river crossing, Martin suddenly yelled out a warning, “Watch out for the bog!” What bog? I saw nothing but a narrow field of clumpy grass, until another runner came from behind and splashed right into it. Oh, that bog. “Step over on the hags!” Martin yells. Hags??? What the heck is a hag?!? Apparently, they are the firm grass clumps that can be used as stepping stones. But that was too much for me to handle, so I just ran around the bog before we approached the river which Martin jumped over with one giant leap. I stood still, in contemplation. Let’s not forget here that Martin is about a foot taller than me with legs up to my shoulders. There was no way I could leap over that river! So I headed upstream to look for a safe crossing, and when I found a few rocks which gave me an invitation, guided by Martin’s outstretched hand, I was soon pulled over with dry feet. Back up a very steep trail to the next ridge of mountains on top of which a cairn stood marking the next CP. Five down, seven to go.

It was then, running along the top of that mountain ridge, that I noticed the wind began to pick up. But soon enough we had to make a turn downwards, through the heather again, where we bounced back into a gorge and a stream junction for CP6. Then we had a decision to make. The next control point was about 4 km away, as the crow flies, and across some pretty rough terrain, so we could: (a) run a straight shot laterally across the hillside, up and down the undulations, navigating through the heather, hoping to find some good sheep paths, (b) run back up the hill, back along the trail on the ridge and down again to the CP, (c) follow a trail that led behind a farm adding a couple of extra kilometers to the distance but they would be people-trails, i.e. run-able. This was a no-brainer for me after having just had a crash-course introduction to hillsides covered with heather and sheep. So option (c) it was!

Once past the farm and out of the shelter of the valley, the wind really began to pick up, and a few snowflakes began to fall. But wasn’t the sun just here a few minutes ago? Martin stopped to put on his heavier windbreaker because he said the storm looked like it was headed right at us. Storm? What storm?!? Of course he was right. The snow began to fall heavier, the wind got stronger, the sky continued to darken, and I was cursing myself for believing my weather-App with the false promise of sunshine and mild temps.

Freezing cold with icy winds faced us while traversing a high peak, my fingers and toes were frozen and the wind was whipping uphill straight into our faces. A group of sheep with beautiful white wool, seemingly unperturbed by the weather, contentedly watched us run past. I didn’t take much notice of them, absorbed in my frozen sufferings, until out of the corner of my eye I noticed one of those sheep was black as night! The sight of him caused me to break out laughing as he sat there with a miserable look on his face, taunting me not to say, There’s always one in the family, isn’t there?  

The next couple of CPs were at stream junctions, which I have come to learn means ‘down a very steep hillside and into a gorge’. From up above we looked down onto CP9 , nestled at the bottom of a precipitous ravine to which we needed to climb down and subsequently back up. Why do they do this to us??? We estimated the slope to be about 60%. I couldn’t even stay on my feet so I just sat down and slid the rough grassy slope the entire way. Martin said he was afraid to get his shorts caught or ripped on a hidden rock, but I was willing to take that risk. Besides, sliding is super fun and fast! I was down in an instant, then turned around to the next task of getting back up that vertical mass. I soon realised that moving on all fours was the most efficient way and I began to have a new-found respect for the woolly inhabitants of that region. Initially I tried to crawl my way around the sheep droppings, but after realizing the piles were strewn nearly everywhere, and after placing my (gloved) hand into several batches of it, I simply gave up and powered right though on a straight course, sheep poo or not.

Next up was a huge expanse of fell, for which I am at a loss for defining without Wikipedia: (archaic outside Britain) A wild field or upland moor. Couldn’t have said it much better myself, except maybe by adding a superlative: A very wild field. That was where I was introduced to the next specimen of Welsh fauna: Tussocks. Tussocks refer to tall grass that grows in clumps, though they are not really well-fixed in the ground but rather tilt from side to side, thus stepping on them is like playing the lottery to win a sprained ankle (Note to self: place feet between tussocks). Martin, told me his mum in northern England uses ‘tussocks’ as a curse word; I would too by the end of the day. We approached a barbed-wire fence crossing our path. Martin looked for the best place to climb over. Isn't there a gate somewhere? I asked. "Could be... but we may have to go a long way to find it," Martin replied. So we found a fence post to use for support, and I laid my map over the spines, as we carefully clambered over the fence.

We were then about six hours into the race, still ice cold, tired, and my injured ankle was throbbing. A small problem that I still hadn’t let Martin know about. I had an overuse injury which caused me severe pain when traversing hillsides which sloped to my right, thus causing my left ankle to bend inward. Flat, left-sided slopes as well as straight up- or downhill running were bearable; sliding and crawling were optimal.


We hit CP11 and had only one more to go then just a short dash to the finish. We were on a runnable trail when Martin spied a ‘short-cut’ through a hillside of tussocks (damn it) that he suggested we take. Shortly afterwards he decided that it likely would have been wise to stay on the trail since we now had to not only maneuver through the damn tussocks, but descend another ravine, traverse a stream and climb up to the trail on the other side. Martin was 10 meters ahead of me and as he edged to the top of the ravine and hesitated, “Well, it’s steeper than I thought”, he said. What does that mean? I asked in near panic, Is there a cliff?!? No, not exactly… he hesitantly answered, though his voice sounded anything but confident. Well, I certainly hadn’t expected to be on my behind again till we got to the tent. But I had no choice, so after scooting around some crag (yes, cliff), I slid my way down the slope, then all-four’d my way up and not too long after we found our last CP and the mid-race camp.

There were already probably 100 tents set up when we arrived in the field and we immediately got to work looking for the flattest spot possible to set up our shelter, a tent which Martin had borrowed from his injured mate. In about ten minutes the tent was up and, taking a peek inside, I asked, “Um, is this a one-man tent?” It was tiny! There was barely even enough room for me in there let alone me and Goliath! He assured me it was made for two-persons, and once we got our gear unpacked and organised, it turned out to be a great little tent, large enough for two, but small enough to keep some heat in. We got into dry clothes, boiled water on the little gas stove for coffee and hot meals, chatted about life, then gazed dumb-struck at the magical star-filled sky before calling it a day.

The second day was similar to the first, minus the snow storm, but with a few more barbed-wire fence crossings. And I learned another curse word of Martin’s mother: gorse, a prickly plant. When picking through a hillside of it, Martin pointed the plants out to me by saying, “You can brush by it without much ado, but just don’t fall into it or you’ll be really unhappy.” (Note to self after several close calls: avoid gorse at all costs). And towards the end of the day, my last lesson in British fauna would be meeting ‘bracken’, a type of fern, which I learned to adore. Why? Because on a 60-degree downhill slope it provides long slippery stems and just enough cushion to slide controlled but with high velocity those several hundred meters down to the next control station. Yippee!

Thanks to The OMM Orga Team for the promo entry, to Martin for his patience, to both of our spouses for allowing us to be crazy adventurous kids for a weekend, and to my Everest buddy, Harry, for inspiring me to try something new.

Some sightseeing before my flight home


Sunday, October 7, 2018

Extremes Abenteuer

Ein Vortrag ist geplant für 23. Oktober um 18:30 
in 'Schalander' in Bischofshof Brauerei 
Heitzerstraße 2, Regensburg

Eintritt frei, aber eine unverbindliche Anmeldung ist erwünscht um die Sitzplätze und das Essen zu planen. Bitte hier klicken
Photo: Anuj Adhikary
Ein 257-Kilometer Ultramarathon durchh die Saharawüste, Marathons auf Grönlands Gletscher am Polarkreis und am Khumbu-Gletscher am Fuße des Mount Everest, 100 km jurch die Nacht in der Schweiz laufen un ein 18-Stunden-Rennen über fast 90 Kilometer über die österreichischen Alpen, das sich bis jetzt als der schwierigste körperliche Kampf herausstellte.

Welche Kräfte motivieren einen Menschen dazu, solche Extremsituationen freiwillig zu ertragen und dieses auf leid auf sich zu nehmen? Wer dominiert den Kampf zwischen Körper und Geist und an welchem Punkt kippt das Gleichgewicht?

Extremsportlerin und US-Amerikanerin Holly Zimmermann erzählt, wie sie in sieben Tagen sechs Marathons in der marokkanischen Sahara bestritten hat, wie man mit fast nur Müsliriegeln und Nüssen zu essen überlebt, eiskalte Nächte auf dem Boden eines offenen Zeltes während eines Sandsturms verbringt, und wie Füße innerhalb weniger Tage um zwei Schuhgrößen anschwellen. Die körperliche Regeneration war der Schlüssel zum erfolgreichen Abschluss dieses Rennens und sie wird erklären, wie sie ihren Regenerationsplan gemeistert hat, so dass der letzte Tag des Rennens ihr stärkster wurde.



Als erste internationale frau des diesjährigen Mount Everst Marathons wird sich Holly auch mit ihrer packenden Geschichte einer Wanderung von Kathmandu zum Everest Base Camp beschäftigen wo ein abgebrochener Flug in das kleine Dorf Lukla im Himalaya nur der Anfang einer Reise war mit Höhenkrankheit, eisigen Temperaturen und bedauerlichen sanitären Bedingungen. Fotos von der Landschaft, den Einheimischen und der faszinierenden Lebensweise in den kleinen Dörfern entlang der Bergwege geben einen Eindruck vom magischen Geist des Himalaya. 

Sunday, September 23, 2018

Off-season Opens Doors


Mens sana in corpore sano (A healthy mind in a healthy body)

If you are like me, you spend so much time training in the spring and summer that when off-season arrives you don’t know what to do with those hours that are normally filled with sport. Especially on the weekends. Now you can have breakfast with the family… twice!

Although, I’m sure for most of us it doesn’t take much effort to find substitute activities… Cleaning out the garage? Organizing a year full of photos? Going to church?
St. Laurentius Catholic Church, Alteglofsheim

Church on Sunday is unfortunately one of the things that gets sacrificed from my calendar when I am in training, as there is almost always a long run on that day. But I miss it. And today I was back in the pews.

What is the purpose of off-season anyway? Why don’t we just race and train 12 months a year? As everyone knows the answer is simple: to give ourselves a chance to recover and regenerate.  Our bodies have been pounding the pavement (or in my case, trails) for months and we are no longer at that peak we hit for our A-race a while back and our performance is likely declining. This is normal, and a drastic reduction of miles along with a healthy dose of comfort food (putting on a couple of pounds would probably do you good), getting some much needed sleep (the end of Daylight Savings will help), and curling up on the couch with a good book are maybe just what the doctor ordered.

The spiritual side of Kundalini yoga
 helps me keep balance
Off-season should also include a switch to more regenerative activates like stretching and yoga, which will likely accelerate this healing process and get us back on track quicker. But is it just our bodies that need regeneration? I firmly believe in a whole-body balance that is just as dependent on a healthy mind and spirit as it is on a healthy body. Studies have even shown a link between religion/spirituality and psychological well-being. In fact, one of the most widely celebrated findings is that religion and spirituality are related to longer life*. So, also meditation, attending church services (or temple, synagogue, mosque, etc.), prayer, chanting, quiet reflection, or maybe even a long walk in the woods can provide that symbiosis, which our whole person requires but may be neglected when we are completely focused on our next race.

And then, after a time, when your body and spirit have mended, you can use that long walk to contemplate what to include in next season’s race schedule.

Post-script… I do have four more races this year, but all ‘just for fun’. J

*Religion, spirituality, and health: a review and update. Adv Mind Body Med. 2015;29(3):19-26.

Sunday, August 26, 2018

Beer & Books


The Savoy Bookshop and Café in Westerly, Rhode Island, together with the Cottrell Brewery in Pawcatuck, Connecticut hosted me for a book talk this week inside the brewery! Just after I got there and started setting up, the first guest arrived (45 minutes early!), an 80-year-old who introduced himself to me and said that he ‘used to be a runner’. I replied that I could tell that by looking at him ;) Which was partly true and part politeness.

I talked for about an hour to a very attentive audience, then opened up the floor to questions and was inundated. It was really fun to banter with the audience who’d been loosened up a bit with the free beer samples.

The Savoy Bookshop had copies of my book for sale and several were purchased and all wanted them signed by the author… me. There was a 91-year-old swimmer who also told me tales of his ultra swims. Talk about an inspiration!

The brewery is a small family business owned by Charlie Buffam, who chatted with my Dad over a Stonington Glory about the old days.

Loved giving a talk in my native tongue…it just flows…like the beer afterwards.

Signing a copy for a 91-year-old ultra swimmer!!!






Tuesday, July 24, 2018

MountainMan Reit im Winkl: Ein gutes Ende für einen schlechten Start

(Click here for the English version)


Meine Aufgabe: 51 Kilometer, 2080-Meter-Anstieg / Abstieg

Der Tag begann nicht gut. Zwei Alarmglocken läuten, eine auf jeder Seite des Bettes, um 4 Uhr morgens. Ich setze mich verwirrt auf.

Ich beugte mich vor, um den Wecker auszuschalten, und stoß mein Glas Wasser um, das auf meine Laufkleidung fiel, die ich ordentlich auf den Boden gelegt hatte, damit ich am Morgen blitzschnell hineinschlüpfen konnte.

Plan B. Kaffee.

Ich ging auf Zehenspitzen in die Küche, wo ich die Kaffeemaschine auseinandergenommen im Trockengestell der Spüle auffand. Ich baute sie zusammen, drückte die Daumen, schaltete die Maschine ein und wurde mit allen möglichen blinkenden roten Lichtern begrüßt. Kein gutes Zeichen. Ich drückte trotzdem auf ‚Brühen‘ und wurde mit unliebsamen Schleifgeräuschen konfrontiert, und nein, nicht mit dem Mahlen von Kaffee.

Ich fing an, Tee zu machen. Während das Wasser kochte, nahm ich den Föhn mit zu meinen nassen Hosen.

Zurück in der Küche für Toast, zu der Zeit als Frank da war und die Kaffeemaschinenpanne anging. In einem Augenblick lag der Geruch gerösteter Bohnen in der Luft. Mit Kaffee in der Hand, Toast im Bauch und fünf Minuten vor dem Abflug, zog ich meine Laufkleidung und eine viel zu große Aufwärmhose von Frank an, da ich meine vergessen hatte, warf den Rest meiner Ausrüstung in eine Tasche und wir stapelten uns mit den beiden jüngsten Kindern für knapp eine Stunde nach Reit im Winkl ins Auto. Ich saß auf dem Rücksitz, so dass ich Platz hatte, um mich zu organisieren und mein Laufpaket zu lagern.

Ein Rotschwanzfuchs schoss über die Straße vor uns. Amelia kreischte. Gott sei Dank ging es sicher hinüber; es wäre sonst ein schlechtes Omen gewesen, das nicht ignoriert werden konnte.
Es war kühl um 5:30 Uhr am Start, aber zumindest regnete es nicht, obwohl die dunklen Wolken, die auf uns eintrafen, nicht viel versprachen, dass es so bleiben würde. Ich begrüßte den Lauforganisator und die Moderatoren, dann gingen wir in den Festsaal, um uns bis zum Start warm zu halten. Es gibt wirklich keine Notwendigkeit für ein Warm-up vor einem Ultra, also gingen wir für etwa 10 Minuten bis 6:00 Uhr nach draußen, wo ich von den Moderatoren nach vorne gerufen wurde, um ein kurzes Interview zu geben. Noch kaum wach musste ich mich darauf konzentrieren, diese kniffligen deutschen Worte rauszubekommen ... ‚Zweihundert Siebenundfünfzig Kilometer durch die Saharawüste‘ ...

Über die ersten hundert Meter wurden internationale Flaggen verteilt. Ich habe die „Stars & Stripe“ an der Startlinie über meinen Kopf geweht. Musik plärrte. Farbiger Rauch wurde in die Luft geschossen. Unsere Freunde und Familie jubelten. Ich war aufgeregt wie ein Kind am Weihnachtsmorgen.


Die ersten zwei Kilometer waren flach und die Gruppe blieb dicht beieinander. Der Start um 6 Uhr war für zwei Strecken: die mittlere Strecke von 39 km und die lange Strecke von 51 km. Hunde waren auch in diesem Rennen erlaubt. Ich habe auf der 51 km langen Strecke keinen, aber viele auf der 39 km langen und auch auf der "kurzen" 22 km Strecke gesehen. Wo kurz nach dem Start ein Bach unter dem Weg kreuzte, wurde zwei Hunden, die direkt hinter mir rannten, ein Bad angeboten, während der Besitzer rief: Nein! Nein!, doch hilflos hinter ihm hergezogen wurde.

Dann begann der erste Anstieg: ein 700-Meter-Steigung über etwa 5 Kilometer. Das Laufen wurde bei dieser Strecke auf  Bergsteigerschritte reduziert und als ich oben angekommen war, war ich eine Stunde ins Rennen gegangen und hatte nur noch 7 Kilometer auf dem Buckel. Puh! Es könnte ein längerer Tag sein, als ich gehofft hatte.

Es fing an zu nieseln, aber wir waren in den Wäldern geschützt und als der Abstieg begann, verloren wir 600 Meter von dem, was wir gerade hart erarbeitet hatten. Aber ich wurde im Tal von meinen fröhlichen Kindern belohnt, die an meiner Seite joggten, bis ich wieder auf den Pfaden verschwand. Es war zunächst nur ein 5km langes Stück bis zum Kilometer 18, bis ich sie wieder im Almstüberl sehen würde. Dort füllte ich meine Wasserflasche auf. Also, Schnellstopp. Ich verabschiedete mich, ging zurück in die Hügel auf eine hölzerne Plattform, die die Moore durchquerte. Die schmale Plattform ging etwa einen Kilometer bergauf neben einer Skipiste und sie hatte 5x5cm Pfosten nach etwa jedem halben Meter ... zu kurz für eine Schrittlänge ... hmmm ... .wie lauf ich das? Dann dachte ich mir, wenn ich kurze Schritte mache und meine Fersen direkt auf das Brett setze, könnte ich mich davon abdrücken und meinen Achillessehnen eine kleine Pause geben. Tricky, aber effektiv. Dann direkt zur Skipiste und der Aufstieg wurde steiler. Ich hatte vorher noch nie etwas so Steiles gemacht, es mussten mehr als 45% gewesen sein. Laufen kam nicht in Frage. Kopf nach unten. Konzentriere dich darauf, nicht nach hinten zu rutschen.

Als nächstes ging der Aufstieg weiter, aber weniger steil. Das brachte uns auf den höchsten Punkt des Kurses, den Gipfel der Steinplatte. Als wir am Vortag an ihm vorbeifuhren, konnte ich den Gipfel kaum sehen, als ich mich nach vorne lehnte, um aus dem oberen Teil meiner Windschutzscheibe zu schauen. Dort werde ich morgen rennen? Ich dachte nach. Oh, das sieht hoch aus. Als ich hinter dem Wald auf den Weiden unter dem Gipfel auftauchte, konnte ich sehr dunkle Gewitterwolken sehen und Donner nicht weit weg hören. Ich befürchtete, dass, wenn der Sturm sich in meine Richtung bewegte, das Rennen gestoppt werden könnte, so dass ich trotz des stetigen Anstiegs so schnell wie möglich weiterlief, um über den Gipfel zu kommen, bevor wir von dem Schauer getroffen werden konnten.


Ich nehme im Allgemeinen nur sehr wenige Fotos während Wettkämpfen. Während der Transviamala in der Schweiz vor ein paar Jahren habe ich ein paar Aufnahmen von einem atemberaubenden Tal gemacht, und dann im letzten Jahr während des endlosen Hochkönigman hatte ich Tränen in den Augen bei einem wünderschönen Sonnenaufgang (dann wieder Tränen in den Augen Stunden später wegen der Erschöpfung, die mich gezwungen hat, kurze Pausen zu machen, die Zeit für Fotos gaben). Aber während des MountainMan konnte ich einem schnellen Selfie am Gipfel der Steinplatte nicht widerstehen.

Endlich zum Abstieg! Plötzlich hörte ich Kinder lachen und spielen und dann war ich von Dinosauriern umgeben! Ich musste im TriassicPark mit T-Rex gewesen sein. Ein wirklich schöner Park oben auf dem Berg. Und versuchte die Sonne sich zu zeigen? Nicht wirklich, aber jedenfalls hatten sich die dunklen Wolken entfernt.

Nebel hatte sich eingelebt und eine ruhige unheimliche Umgebung geschaffen. Es waren nur 73 von uns, die die lange Strecke zurücklegten, und wir waren ziemlich zerstreut, so dass ich für einen Großteil des Rennens allein war. Aber durch die niedrigen Sträucher hoch oben auf dem Berg, durch windige schmale, von Nebel umhüllte Pfade ... Ich fühlte mich wie im Himmel. Die Flora war abwechslungsreich und als ich vorbeiging, strich ich mit meinen Fingerspitzen über das hohe Gras und bewunderte die perfekte Schöpfung der Mutter Natur.

Irgendwann trifft die Strecke wieder mit der mittleren Strecke zusammen. Ich war überrascht, immer noch Läufer aus der 39 km Strecke zu sehen. Ich war an diesem Punkt bei Kilometer 32 und war nach weiteren 4 Stunden 40 Minuten des Rennens noch 19 Kilometer vor dem Ziel. Das bedeutete, dass die Läufer der mittleren Strecke in derselben Zeit nur 20 Kilometer zurückgelegt hatten? Vielleicht waren sie Trekker, und ich sah ein Paar mit Hunden, aber trotzdem hatte es mich ein wenig verwirrt und ich fragte mich, ob ich auf dem richtigen Weg war.

Als ich mich der Hindenburghütte näherte, hörte ich meine Kinder von hoch oben auf dem Hügel schreien. Sie hatten mich noch nicht gesehen und jagten sich durch das hohe Gras. Es ist schön für mich zu sehen, dass sie sich amüsierten und wissen, dass sie hier sein wollen, auch wenn das so sein muss. Meine Tochter hat sogar mehrfach erwähnt, dass sie eines Tages auch Ultramarathons laufen möchte. Die Hindenburghütte wurde nach dem früheren Präsidenten und Hitler-Vorgänger Paul von Hindenburg benannt und diente ursprünglich militärischen Zwecken. Heute ist es ein beliebter Ort für Trekker, um ein traditionelles Essen zu bekommen oder bayerische Blaskapellemusik zu hören.

Wieder füllte ich meinen Camelbak mit Wasser, schnappte mir ein paar Apfelscheiben, tauschte ein paar Neuigkeiten mit der Familie aus und ich war auf den letzten 10 Kilometern unterwegs.

Downhill, Downhill, Downhill. Klopf auf Holz-meine Knie sind in gutem Zustand, aber solche Abschnitte sind für viele Läufer eine Qual. Der Weg traf dann auf den 22 km "kurzen" Kurs, der um 10 Uhr begann. Dann sah ich Läufer mit blauen Startnummern, die ihre Route darstellten. Zurück in Reit im Winkl, nur ein paar Kilometer vom Ziel entfernt, wurden wir zur letzten Runde des Tages zurück in die Schlucht geführt, bevor die Sportplätze in Sichtweite waren, die ich mehr als 7 Stunden zuvor zurückgelassen hatte. Dort waren wieder meine Kinder, etwa 100 Meter vom Ziel entfernt, eine auf beiden Seiten des Weges, und jeder hatte eine Fahne in der Hand. Mein Sohn mit der Österreichischen und meine Tochter mit der Amerikanischen. Sie schwungen sie neben mir her und als wir die österreichische Flagge hinter uns ließen, wo der erste österreichische Finisher sie ins Ziel bringen sollte, fuhren wir drei mit der „Stars & Stripes“ weiter, und mit einem Stich der Traurigkeit, dass es vorbei war, aber eine unübertroffenen Freude am Adrenalinstoß der Leistung, haben wir zusammen die Ziellinie überquert.